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Comida para orugas de mariposa monarca

Si leíste la ficha sobre la mariposa monarca del sur, sabrás que sus orugas comen únicamente algunas plantas de la familia de las apocináceas. Hasta hace poco se decía que las plantas indicadas eran las apocináceas y las asclepiadáceas, pero después las asclepiadáceas se incluyeron en la familia de las apocináceas, así que tenemos que ocuparnos solamente de esa última familia.

En la región existen muchas especies de plantas apocináceas nativas, y algunas otras que son exóticas y que se cultivan en jardines. De este conjunto, algunas son árboles y otras plantas crasas (tipo cactus), y no creo que sean útiles como comida de orugas. El grupo de plantas de interés para las orugas queda reducido a apocináceas que son hierbas, arbustos y enredaderas, que se conocen en general como asclepias y tasis. En esta página menciono algunas de las especies más comunes.

Una característica de las asclepias, tasis y similares que hay que tener en cuenta es que, si se le hace un corte a la planta (o si se le arranca una hoja), larga látex; hay que tratar de no tocarlo porque es irritante para la piel, ya que la planta lo usa para defenderse de los animales que intenten comérsela. (Y no, a las orugas de monarca no les hace nada.) Otra característica de estas plantas es que dan semillas tipo «panadero», que vienen metidas de a muchas dentro de cada fruto.

Estas plantas no solo alimentan a las orugas de la mariposa monarca, sino que también atraen a las mariposas monarca mismas, que depositan sus huevos exclusivamente sobre ellas. Otro factor de atracción para estas —y otras— mariposas es el néctar de las flores de las asclepias, que se produce cuando el sol las ilumina.

Finalmente, si tenés planeado usar estas plantas para atraer mariposas monarca que desoven sobre ellas y así poder criar las oruguitas que salgan de esos huevos, te conviene tratar de cultivarlas en un jardín o en macetas, porque encontrar orugas sobre las apocináceas que crecen silvestres en el campo es bastante difícil.

Las asclepias

Por razones prácticas voy a llamar asclepias a las apocináceas que son plantas bajas (hierbas) o arbustos, pero no enredaderas.

Planta exótica Bandera española | Asclepias curassavica

Nombres comunes | bandera española, algodoncillo, asclepias, lecherona

Familia | Apocináceas

Porte | hierba perenne

Época de flores | primavera y verano

Época de frutos | verano

Vive en | terrenos húmedos y modificados, preferentemente donde tenga varias horas de sol diarias

Esta es una planta común de jardín, y por eso mismo es fácil de conseguir. No necesita grandes cuidados, y si las orugas la deshojan por completo vuelve a brotar siempre. Se planta sola de semilla y es un poco invasora, pero a veces esa cantidad extra de plantitas que se plantan solas sirve de reserva si las orugas que estamos criando llegan a comerse todas las hojas de las plantas grandes.

Estoy mencionando primero a la bandera española porque es muy probable que nos la encontremos antes que a las otras asclepias, pero en lo posible hay que tratar de cultivar a sus primas nativas.

Planta nativa Yerba de la víbora | Asclepias mellodora

Detalle de las flores y de los pimpollos

Nombres comunes | yerba de la víbora, quiebra arado blanco, leche de víbora, mercurio, yerba de la vida

Familia | Apocináceas

Porte | hierba perenne

Época de flores | verano

Vive en | terrenos húmedos y pastizales, al sol

Esta es una prima nativa de la planta anterior. Se le parece bastante, aunque tiene flores más pálidas, que por donde yo vivo son de color blanco con amarillo verdoso, como se ve en las fotos; en otras regiones puede dar flores mucho más rosadas. Estas flores son perfumadas.

Se encuentra en campos que no hayan sido muy modificados o que, habiendo sido convertidos en parques, hayan quedado en estado medio silvestre durante unos años. Es fácil reconocerla cuando está floreciendo.

A modo de frutos da unas cápsulas alargadas, como las demás asclepias. Cuando estos frutos maduran se abren y dejan salir un montón de «panaderos», que son llevados por el viento.

Planta nativa Plumerillo | Oxypetalum solanoides

Flores de un ejemplar silvestre

Nombres comunes | plumerillo, plumerillo negro, quiebra arado negro

Familia | Apocináceas

Porte | hierba perenne

Época de flores | primavera y verano

Época de frutos | verano

Vive en | pastizales, suelos arenosos y terrenos alterados, al sol o en semisombra

Esta tiene flores diferentes de las de las asclepias anteriores, pero da el mismo tipo de frutos con «panaderos» adentro (fijate en las fotos de la derecha). Como también da flores bonitas de ver y no crece muy alta, es interesante para cultivar en jardines. Sus hojas y tallos están cubiertos de pelitos, como un terciopelo.

En la región existen unas cuantas parientes cercanas de esta planta —todas llamadas Oxypetalum algo y todas nativas—, pero esta es la única con la que me encontré hasta el momento, y parece ser bastante común. Hay que buscarla en campos donde se haya dejado crecer el pasto sin tratar de controlar los «yuyos».

Algunas especies de Oxypetalum son enredaderas.

Planta exótica Globitos | Gomphocarpus physocarpus

Conjunto de flores

Nombres comunes | solo le conozco «globitos»

Familia | Apocináceas

Porte | subarbusto (casi arbusto) o arbusto

Época de flores | primavera y verano

Época de frutos | verano

Vive en | terrenos bien drenados, al sol

Observación | también se la conoce por el nombre científico Asclepias physocarpa

Es una apocinácea traída de Sudáfrica que a veces se cultiva en jardines. En algunas regiones crece sola, escapada de cultivo. Da frutos verdes, globosos y con pelos, que le dan atractivo como planta de adorno. Igual, por más raros que parezcan estos frutos, en su interior también tienen los típicos «panaderos» que producen las plantas apocináceas.

A pesar de que esta planta no evolucionó junto con las mariposas monarca (porque viene de África y las monarcas son americanas), se sabe que sirve como comida para las orugas de las mariposas monarca, tanto las del norte como las del sur.

Otra planta muy pero muy parecida que probablemente también se cultiva en esta región es Gomphocarpus fruticosus (= Asclepias fruticosa).

Los tasis

A las enredaderas apocináceas del género Araujia se les dice tasis en esta región. Hay otras enredaderas apocináceas en la zona, como las especies de Oxypetalum de hábito trepador y la planta llamada «farolito» (Philibertia gilliesii), pero no las tengo fotografiadas. También me falta relevar algunos tasis, como Araujia brachystephana, que se parece mucho a Araujia angustifolia pero da frutos rugosos en vez de lisos.

Planta nativa Tasi | Araujia sericifera

Nombres comunes | tasi, taso, doca, pajarito, cipó de seda, ivatí

Familia | Apocináceas

Porte | enredadera perenne

Época de flores | verano

Vive en | suelos húmedos y bien drenados, sobre árboles o alambrados, al sol o en semisombra

Observación | En textos viejos —y no tanto— puede aparecer con el nombre científico Araujia hortorum

Es el tasi más conocido de la región, el tasi por excelencia, digamos. Se trata de una enredadera que da muchas flores perfumadas, que pueden ser de color blanco, blanco con franjas rosadas o incluso todas rosadas. Tiene una larga historia de relación con las personas, donde se la usó como planta textil, comestible (los frutos asados), de adorno y medicinal.

Si bien este tasi aparece mencionado en libros como planta que comen las orugas de monarca, nunca he visto un tasi silvestre que tuviese orugas, así que no sé si las mariposas desovan sobre esta planta. Pero en todo caso sí sirve como comida para las orugas.

Hay que decir que las flores del tasi a veces atrapan mariposas chicas por la trompa, porque estas no tienen la fuerza necesaria para desprender los paquetes de polen de la flor.

Planta nativa Tasi | Araujia angustifolia

Fruto, hojas y flor

Nombres comunes | tasi

Familia | Apocináceas

Porte | enredadera perenne

Época de flores | verano

Vive en | terrenos húmedos, al sol o en semisombra

Bueh, se mataron con el nombre común de esta planta, ¿no? En realidad es muy parecida al tasi Araujia sericifera, así que yo también diría que es un tasi… pero por lo menos podría tener un nombre distintivo, canejo.

De esta enredadera no sé a ciencia cierta que sea comestible para las orugas de las mariposas monarca, pero debería serlo por su evidente parentesco muy cercano con Araujia sericifera.

Aunque no da flores grandes, estas tienen una forma extraña y la propiedad de cambiar mucho de color a medida que envejecen, así que en un jardín sería una curiosidad.

Planta nativa Tasi fragante | Araujia odorata

Flores y pimpollo

Nombres comunes | tasi fragante, tasi, guaycurú rembiú, dora

Familia | Apocináceas

Porte | enredadera perenne

Época de flores | verano

Observación | También se la conoce como Morrenia odorata

En fin, otro tasi distinto. Este tiene flores verdosas y perfumadas. Aparentemente puede vivir en muchos tipos de ambiente, aunque el único ejemplar que encontré yo hasta el momento crecía en tierra húmeda y tenía la parte superior completamente al sol. No tenía frutos, pero de todas formas el fruto de esta especie es muy parecido al de los otros tasis.

Este tasi es otra de las apocináceas que aparecen citadas en diferentes textos como planta nutricia de las orugas de mariposa monarca.

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